La « famille cistercienne » est composée de plusieurs branches ou congrégations. Parmi les plus importantes : l’Ordre cistercien de la Stricte observance, l’Ordre cistercien, les Bernardines d’Esquermes (Lille) ; les Bernardines d’Oudenaarde (Belgique) ; les Bernardines de la congrégation de Las Huelgas (Espagne).
Plus récemment, des laïcs désireux de vivre de la spiritualité cistercienne dans le monde se sont rassemblés autour d’un monastère d’adoption et constituent de petites cellules en lien étroit avec telle ou telle communauté monastique. Depuis une dizaine d’années (2005), ces groupes ont constitué une « association internationale de laïcs associés à un monastère cistercien » (ILC).